Conversación sobre... la Industria 4.0

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El director de investigación y desarrollo de StrikoWestofen analiza los retos y las oportunidades que ofrecen la transformación digital y la Industria 4.0 en el sector de la fundición.

Actualmente, la Industria 4.0 está presente en todas partes. Ha sido aclamada como la cuarta revolución industrial, un proceso en el que el mundo físico y el virtual se conectan. Las fábricas interconectadas del futuro ofrecerán nuevas oportunidades de optimización y reducirán el consumo energético y la generación de residuos en todas las etapas de producción. Todo esto evidencia que el cambio es inminente para todas las empresas de manufactura, incluidas las fundiciones de metales ligeros. Como director de investigación y desarrollo de StrikoWestofen, Theodoor van der Hoeven está impulsando la digitalización desde la perspectiva de los fabricantes de equipos. En esta entrevista comparte su valoración de la relevancia de la Industria 4.0 para las fundiciones y sus proveedores.

Dr. van der Hoeven, ¿qué significan para usted la transformación digital y la Industria 4.0? ¿De qué modo están relacionadas?

La transformación digital es una tendencia que estamos observando en el conjunto de la sociedad. Incluye conceptos como hogares inteligentes, ciudades inteligentes, gobiernos inteligentes, etc. La Industria 4.0 podría describirse como «industria inteligente». Esto permite apreciar instantáneamente la diferencia entre ambas: la Industria 4.0 es la versión industrial de la transformación digital.

¿Qué procesos principales o segmentos de negocio están implicados en esta transformación? ¿Tendremos que adoptar modelos de negocio completamente nuevos para ser prósperos y competitivos en el futuro?

Es difícil generalizar en este asunto. Para ciertos operadores especializados del mercado puede no ser necesario en absoluto adoptar la Industria 4.0, pero para los que operan en entornos altamente competitivos puede ser un salvavidas. La Industria 4.0 puede implementarse de un modo muy flexible, lo cual significa que puede emplearse para cualquier cosa, desde la configuración de un proceso concreto hasta la transformación íntegra de un negocio. El modo en que se implemente dependerá en gran medida de la visión personal de cada cual y de la presión para su adopción a la que se encuentre sometido cada segmento del mercado.

Desde su punto de vista, ¿cuáles son los cinco factores clave del éxito para dominar la digitalización y mantener el ritmo?

Disponer de una visión y de ideas es uno de ellos; en segundo lugar, la gerencia debe enfocar la digitalización como un tema de importancia estratégica; en tercer lugar, es necesario romper con los flujos de trabajo establecidos para poder transformar nuestro modo de hacer las cosas; el cuarto factor es la implicación de los trabajadores y colaboradores; y, por último, necesitamos estándares independientes que no estén ligados a proveedores.

¿Son útiles las colaboraciones y alianzas con empresas digitales o emergentes?

Definitivamente. La transformación digital nos obliga a enfrentarnos constantemente a temas del ámbito de la TI que normalmente quedan fuera de nuestras áreas de experiencia tradicionales. Para conseguir que esa tecnología resulte útil para nuestra industria, tenemos que aprender rápidamente, crecer allá donde sea necesario y absorber conocimientos externos que aceleren nuestro progreso.

¿Cuáles son los riesgos potenciales o inconvenientes de esta transformación?

Hay una serie de aspectos que se deben tener en cuenta. En primer lugar, es importante considerar y analizar el retorno de la inversión (ROI). En un mundo digital, todo parece posible. Pero sin un ROI claro, las nuevas tecnologías no son más que simples artilugios. Es necesario disponer de un argumento comercial para realizar la transformación.

En segundo lugar, está la seguridad. En el momento en que la maquinaria se conecta con el mundo exterior, se expone a mayores riesgos. Hay muchas formas de gestionar los riesgos de seguridad, pero la mayoría de ellas todavía está ligada a la restricción de utilización. Para complicar aún más las cosas, seguirán apareciendo nuevos riesgos de seguridad que requerirán la presencia de un sistema de actualización de software adecuado. Normalmente, esto no existe en los sistemas de control de máquinas.

En tercer lugar, la idea de la Industria 4.0 incluye la cooperación con una red industrial de empresas. En las redes de este tipo, la definición de propiedad se vuelve difusa. ¿Quién es el propietario de los datos almacenados en una nube? ¿Quién posee qué derechos para usar esos datos? Estas cuestiones provocan que las empresas se muestren reacias a utilizar ciertas tecnologías, lo que a su vez disminuye su propio potencial.

En cuarto lugar, con todas estas oportunidades tecnológicas emergiendo, se produce un riesgo real de sobrecarga, y con ello de pérdida del hilo. Cuantas más máquinas comiencen a comunicarse, más datos se utilizarán en los análisis. Será fundamental entender de dónde provienen las decisiones, qué datos han conducido a cada decisión y qué capa tiene la mayor prioridad en cuanto a la toma de decisiones.

¿Qué papel desempeñarán los humanos en todo esto?

Yo preveo un futuro en el que las máquinas sean capaces de funcionar sin intervención humana. En ese caso, la función del humano dejaría de ser la operación y se trasladaría hacia la supervisión y el mantenimiento.

¿Qué tal lo lleva el sector de la fundición en cuanto a digitalización e Industria 4.0?

La Industria 4.0 tan solo acaba de empezar a aterrizar en el sector de la fundición. Algunas tecnologías básicas, como la comunicación máquina-a-máquina (M2M) o el servicio remoto a través de VPN, llevan utilizándose ya hace tiempo. Ahora las consultas de los clientes acerca de estas tecnologías están empezando a aumentar. Todavía hay mucho trabajo pendiente por parte de los proveedores y los clientes para liberar por completo el potencial de la Industria 4.0. Los fabricantes de equipos como nosotros debemos desarrollar las tecnologías adecuadas y adquirir la experiencia necesaria. Desde el punto de vista de los clientes, las expectativas creadas por la Industria 4.0 deben analizarse teniendo en cuenta cuáles son las actuales medidas de seguridad. En este aspecto, espero una adopción gradual de las tecnologías de la Industria 4.0 en el sector de la fundición, comenzando con soluciones localizadas y extendiéndose a aplicaciones en la nube y a una sólida conectividad entre las fundiciones y los proveedores.

¿Cree que la industria puede aprender de pioneros digitales como Google, Amazon y Uber?

Es muy interesante observar cómo se han desarrollado estas empresas a lo largo del tiempo. Todas ellas comenzaron a partir de una visión y se convirtieron en gigantes mediante la creación de posibilidades completamente nuevas. Es difícil hacer una comparación directa con la industria de la fundición, ya que las fundiciones se desenvuelven en torno a un modelo de negocio basado en el hardware, mientras que las empresas que usted menciona se centran principalmente en los servicios. Cambiar el modelo de negocio no es fácil cuando simplemente cobras por las piezas fundidas que produces. Los proveedores del sector de la fundición tienen más probabilidades de beneficiarse de modelos alternativos de negocio.

¿Cree que en el futuro habrá nuevos participantes de mercado en el sector de la fundición, tal vez incluso procedentes de otros sectores?

Cuando pensamos en posibles rivales para las fundiciones, lo primero que nos viene a la mente es la fabricación aditiva. Esta es una tecnología muy interesante con multitud de aplicaciones potenciales, por lo que debemos estar pendientes de ella. No obstante, todavía hay mucho trabajo pendiente para mejorar los tiempos de procesamiento y los costos por pieza para poder convertirse en un verdadero rival de los productores de piezas fundidas en serie.

Otro tipo de competidor podría proceder de los propios datos digitales. Con la adopción de la Industria 4.0, se generarán y compartirán más datos. Tal como ha demostrado Google, los datos pueden emplearse para generar beneficios de muchos modos. En última instancia, esto podría derivar en que los proveedores tradicionales fueran relegados a simples proveedores de hardware y que los nuevos competidores centrados en TI se encargaran del suministro de todos los sistemas de control de las fábricas. Aunque estoy convencido de que el diseño de buenos sistemas de control requiere un conocimiento profundo de los procesos, no debemos descartar este escenario, sino más bien replantearnos nuestro enfoque del mercado.

Si tuviera que describir la fundición del futuro empleando cuatro términos, ¿cuáles serían?

Totalmente automática, auto-optimizada, segura y limpia.

¿Cómo se prepara para esto StrikoWestofen?

Hemos desarrollado una visión que utilizamos como directriz en los desarrollos actuales y futuros de todos los productos de StrikoWestofen. Se basa en los avances tecnológicos esperados y en consideraciones sobre el modelo de negocio. Es nuestro puente hacia el futuro y, en la medida de lo posible, está compuesto por una planificación paso a paso.

¿Qué significa esto para el cliente? ¿Qué nuevas características o servicios pueden esperar los clientes de StrikoWestofen?

No quiero revelar demasiado, ya que todavía estamos trabajando sobre diferentes vertientes. Principalmente, los desarrollos se centrarán en la optimización de los procesos y la ampliación de la oferta de servicios. Algunos ejemplos que indican el rumbo que hemos tomado son el acceso remoto tanto al horno StrikoMelter como al Westomat, así como el control en bucle cerrado del Westomat mediante comunicación M2M con la máquina de fundición inyectada, o la función Westomat Diagnostics, que ahora puede utilizarse para monitorizar continuamente el estado al asociarlo con un sistema MES. Todos estos ejemplos están actualmente operativos y disponibles.

¿Qué papel desempeña la inteligencia artificial (IA)?

En las aplicaciones de fundición, la ampliamente probada tecnología IA de aprendizaje de máquinas puede aplicarse para optimizar las operaciones. Esto se traduce en que el potencial de optimización ya no se establece en ecuaciones o tablas. En lugar de ello, los algoritmos de aprendizaje están en búsqueda constante de potencial de optimización dentro de un marco de parámetros específico para el cliente. En lo referente a máquinas autónomas soy un poco más conservador, ya que debemos garantizar la más absoluta seguridad al manipular metales fundidos. En este aspecto, confío más en la auto-optimización que en la autonomía de las máquinas.

¿Qué impacto tiene la fusión con Norican Group en el ámbito de la tendencia de StrikoWestofen hacia la Industria 4.0?

La Industria 4.0 puede aplicarse a cualquier proceso industrial, y sus principios son independientes de dichos procesos. Esto significa que Norican Group en su conjunto puede beneficiarse de los desarrollos y la experiencia tanto centrales como locales de la Industria 4.0. Gracias a ello se logrará un impulso de los avances tecnológicos para todas las marcas implicadas, lo que nos permitirá invertir en nuevas tecnologías de un modo que no habría sido posible sin la fusión.

¿Alexa, Siri y compañía ya se han trasladado a su casa?

Vayamos por partes. En casa no soy demasiado dado a las tecnologías, ya que debe proporcionarme un modo de contrarrestar mi vida laboral, un lugar en el que recargarme. En los coches soy un gran entusiasta de los sistemas automatizados y el control de voz. Estoy deseando que lleguen los coches autónomos. Con ellos tendré más tiempo libre y podré viajar más cómodamente. Probablemente me tomaría un café preparado por Siri mientras me siento relajadamente durante mis desplazamientos diarios.

Para StrikoWestofen, la Industria 4.0 y la transformación digital en el sector de la fundición serán temas clave en Euroguss 2018, en Núremberg (Alemania). Tanto las tecnologías actuales como las nuevas desarrolladas por StrikoWestofen se expondrán en el stand 714 del pabellón 7.

Acerca del autor

El Dr. Theodoor van der Hoeven fue nombrado director de investigación y desarrollo de StrikoWestofen en enero de 2016. Desde entonces ha liderado los esfuerzos de digitalización de la empresa, especialmente en los ámbitos del desarrollo y la mejora de productos. Van der Hoeven obtuvo su doctorado en Tecnología de la Combustión y la Energía y cuenta con diez años de experiencia en motores y cinética de fluidos en el desarrollo de máquinas.